LILLEHAMMER: – Jeg har kommet litt ut av tellingen. Men har vært med 12 eller 13 ganger i Birken. Ni merker har jeg i hvert fall. De første årene var formen for dårlig til at jeg klarte merkekravet. Det gikk bedre etter hvert som jeg kvittet meg med kilo og la ned mer trening. I starten var deltakelsen her et prosjekt for å gå ned i vekt. Likeså komme seg i bedre form, sa Kjetil til Opdalingen i etterkant av årets renn. Han har blitt en av de som kjemper i toppen i klassen. I år ble det 13.plass. En meget sterk prestasjon med tanke på den høye deltakelsen og ikke minst nivået.

– Det har blitt viktigere å gå fort med årene. Birkebeinerrennet er en slags test. Samtidig er det et treningsmål. For mitt vedkommende blir treningen mer målrettet når jeg har dette å se frem til. Flere ganger har jeg vært inne blant de fem beste i klassen. De årene har jeg vært med på å sette merkekravet. Det er naturligvis litt spesielt. Tidsmessig så gikk det fortere i fjor. Men jeg gjorde nok en like god prestasjon i år. Føreforholdene var bedre under Birkebeinerrennets 2008-utgave, sa han som er glad i fysiske utfordringer. Det har blitt flere starter i Vasaloppet.

Hele familien stiller opp

Kjetil var ikke blant oppdalingene som satte kursen for Sälen og Dalarna i år. Det passet ikke inn i planene i vinter. Den travle 42-åringen håper og tror det blir flere starter i verdens største og lengste turrenn. Han har ambisjoner om å gå de ni milene mellom Sälen og Mora flere ganger.

Det er også andre klassikere som frister. Birkebeinerrennet har blitt et aldri så lite familietreff for Sandsten-familien. Kjetils foreldre tar turen til Lillehammer. Det samme gjør broren som var i startfeltet da startskuddet smalt på Rena i morgentimene.

– Foreldrene mine hjalp Snorre (14) og Kaja (12) på starten på Sjusjøen i Ungdoms-Birken. I målområdet ventet min bedre halvdel.

Teamwork var nødvendig for å få kabelen til å gå opp denne gangen. Jeg syns det er artig at ungene har fattet interesse for langrennssporten. De er en del av det gode og inkluderende Snøhetta-miljøet.

Birken er både et sportslig og sosialt høydepunkt, sa den habile langrennsløperen. Han mener de fine treningsforholdene i bygda er en inspirasjon til å bruke mye energi på dette. Sandsten er flink til å utnytte forholdene.